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JUL05

Meet Anselmo Fonseca: AIDS United Program Manager in Puerto Rico

This year, Anselmo Fonseca joined the AIDS United team as a program manager working from Puerto Rico. (Big thank you to Puerto Rico CONCRA for their critical support and partnership with AIDS United to make Anselmo’s role possible!) Anselmo is an avid advocate for people living with HIV in Puerto Rico, focusing on issues of government accountability, disaster relief and preparedness, and access to care. Originally from New York, he has been living in Puerto Rico since 1995.

We caught up with Anselmo to learn more about his life, his plans for his new position, and how he stays motivated in this work. (Scroll down for a the interview in Spanish)


Anselmo Fonseca at AIDSWatch in 2018

Tell me a bit about yourself and how you got involved in your work?

I am a man that happens to be Gay, Hispanic and HIV+ for 28 years, born in NY some 56 years ago. Growing up I wanted to be a chef, scientist or a doctor. But life had other plans for me in Florida 1988. My work in HIV began shortly after losing my first partner and seeing how he was treated, without compassion and dignity, but lots of fear. This made me bitter and frustrated. I took him home to die among familiar surroundings and loved ones.

Expecting to die sooner than later in 1995, I returned to Puerto Rico to be with my mom for whatever time I had left. Shortly afterwards I met my second and late partner of eighteen years. Together we cofounded a nonprofit advocacy group in 1999, “Pacientes de SIDA pro Política Sana” as we were no longer willing to be complaisant before the indifference and corruption of the San Juan AIDS Institute embezzlement scandal. Over $2.2 million in federal funds destined to the provision of palliative care to AIDS patients from 1988-1991 was embezzled by phantom corporations and politicians.

What are the unique challenges that Puerto Rico faces regarding HIV?

Puerto Rico is plagued by corruption at many levels, the San Juan AIDS Institute embezzlement case proved that. To this day there are still individuals/employees looking for ways to benefit themselves from federal funds within different agencies. Many of these negatively impact our basic systems of care, resulting in non-adherence to life saving treatments, nutritional insecurities, well-being and basic quality of life.

We are also a highly religious, medically poor territory, where injection drug use for many years was the major risk factor for HIV and/or Hep-C. Additionally, sex work and being from the LGBTTQ, HIV+ community are highly stigmatized, marginalized, and criminalized. If that was not enough, let’s add the Fiscal Crisis and the implications of the Puerto Rico Oversight, Management, and Economic Stability Act (PROMESA). PROMESA’s oversight board is full of individuals with conflicts of interests and has overwhelming control of every local and federal dollar in Puerto Rico, like contracts, purchases, and reimbursements. In reality these are life-altering events, and no one really knows what the outcome will be. One can only hope for the best before a constantly shifting landscape.

What are the first things you hope to accomplish in your new position?

The first couple of things: I will be focusing on is getting the Coalition, “Cero VIH PR” reenergized and invigorated. I will fully support them in their work plan with resources on an ongoing basis, and also by assisting and providing them the tools needed to take ownership of solving the challenges presented to AIDS United at various forums where the NGOs and community expressed their concerns and needs. I am also coordinating the delegation from Puerto Rico to AIDSWatch 2019, where community leadership will express their needs to congressional leaders. Afterwards, we will coordinate a Transgender Think Tank in Puerto Rico where members of our Trans community will be able to articulate, express, and validate their needs.

On top of all that, I hope to set out on the greatest task of all by launching the AIDSWatch Puerto Rico events! We’ll identify potential leaders that will assist in mobilizing peers to gatherings and community educational events, with a goal of having the first ever, AIDSWatch in Puerto Rico in 2020. And last, but not least important, I will oversee grantmaking opportunities.

You’ve attended AIDSWatch the past several years. Can you reflect on the importance of grassroots advocacy to ending the HIV epidemic?

During the past twenty years I have participated in most if not all the AIDSWatches, since NAPWA’s inception of it. First as an individual activist, then I continued to build upon my skill sets and transformed into an influential national advocate, which has been instrumental in my efforts to network and foster new allies from national NGOs, funders, and my stateside peers. So, I believe in the importance of grassroots advocacy to ending the HIV epidemic, because I know many peers that have achieved successes, resulting in excellent outcomes. I am a great example! I also advocate to “END AIDS NOW!”

For many years, I have been the state coordinator for the AIDSWatch delegates from Puerto Rico. And besides being entrusted with coordinating various local events, I am also a founding member and facilitator of the Coalition we discussed earlier. Most recently, I served on a granting committee as local advisor for AIDS United’s Hurricane Relief Funds after Irma and María, including follow-up site visits. This path has led me to the next chapter in my life, which will allow me to continue to do good work for the benefit of others, by strengthening our NGOs and empowering our HIV positive and often marginalized communities, all this by formally stepping into the role of Program Manager for Puerto Rico with AIDS United.



How do you stay motivated in your work?


I stay motivated by remembering those that I have lost to AIDS and honoring the memory of all those that led before me, and whose shoulders I stand on today. I am also reminded of how quality in HIV care has improved over the years and recognizing how at urgent times in history we cannot afford to be complaisant, we must RISE and empower others to do the same.


Este año, Anselmo Fonseca se unió al equipo de AIDS United como Gerente de Programa, trabajando desde Puerto Rico. (¡Muchas gracias a Puerto Rico CONCRA por su apoyo crítico y asociación con AIDS United para hacer este role con Anselmo posible!) Anselmo Fonseca es el integrante más reciente al equipo de AIDS United, uniéndose como gerente de programa para Puerto Rico. Anselmo aboga ávidamente por las personas VIH+ en Puerto Rico, enfocado en la vigilancia y sana administración de los gobiernos, la preparación y alivio de desastres, igualmente al acceso a cuidado de salud. Originalmente de Nueva York, él vive en Puerto Rico desde 1995.

Nos encontramos con Anselmo para conocer más de su vida, sus planes en su posición nueva y cómo se mantiene motivado.

¿Cuéntame un poco de ti and como te envolviste en este trabajo?

Soy un hombre quien es gay, hispano y VIH + por 28 años, nací en Nueva York algunos 56 años atrás. Al crecer siempre quise ser un chef, científico o doctor. En Florida 1988 la vida tenía otros planes para mí. Mi trabajo en el campo del VIH comenzó cuando me sentí frustrado y amargado debido a la falta de trato adecuado así a mi pareja por parte de los ‘profesionales de salud” sin compasión o dignidad, pero sí con mucho miedo. No pude, lo traje a casa para estar entre un ambiente familiar y con sus seres queridos.

Esperando morir en cualquier momento, en el 1995 volví a Puerto Rico para estar con mi mamá por el tiempo que me quedara. Poco tiempo después conocí a mi segunda y fallecida pareja de dieciocho años. Juntos fundamos en 1999 un grupo de abogacía sin fines de lucro, Pacientes de Sida pro Política Sana, al ver que no estaríamos dispuestos a ser complacientes ante la indiferencia y la corrupción del Escándalo del Instituto del SIDA de San Juan. Donde $2.2 millones de dólares de fondos federales destinados para aliviar el dolor y sufrimiento de las personas muriendo por SIDA desde 1988 – 1991 terminaron desviados a corporaciones fantasmas y políticos.

¿En cuánto al HIV, cuáles son los retos únicos que enfrenta Puerto Rico?


La corrupción es la mayor plaga que nos afecta a cada nivel. El escándalo del instituto del SIDA de San Juan sirvió como evidencia de esto. Hoy día aún existen individuos / empleados que buscan la manera de beneficiarse de fondos federales, personal o políticamente en todas las agencias de los gobiernos locales. Estos actos afectan negativamente a los sistemas más básicos servicios de cuidado, la seguridad nutricional, la calidad de vida, el bienestar, y la adherencia con tratamientos que salvan vida.

Somos un territorio altamente religioso y médico indigente entre otras cosas, donde por muchos años el factor de riesgos para el VIH y/o Hep-C, era ser usuario de drogas inyectables. A eso le añadimos que el trabajo del sexo y el ser de la comunidad LGBTTQ y VIH+ son estigmatizados, marginalizados y criminalizados. Como sino no fuese suficiente, vamos a incluir también la Junta Fiscal y la ley PROMESA con sus integrantes con múltiples conflictos de intereses y sus implicaciones sobre cada dólar en Puerto Rico, como contratos, compras y reembolsos. En realidad, estos son eventos que alteran vidas y nadie sabe cómo esto terminará, uno solo puede tener esperanza ante un terreno constantemente movilizo.

¿Qué serían las primeras cosas que quisiera lograr en tu nuevo puesto?

Lo primero es centrarme en conseguir revigorizar y asistir a la Coalición “Cero VIH PR”, coordinar la delegación de Puerto Rico en el AIDSWatch 2019 y luego coordinar un encuentro de reflexión y necesidades de lxs mujeres Trans en Puerto Rico. Luego espero coordinar y llevar acabo, el primer “AIDSWatch en Puerto Rico” en el año 2020.

¿Has asistido a AIDSWatch los últimos años? ¿Puede reflexionar sobre la importancia de la defensa de las organizaciones de base comunitaria para poner fin a la epidemia del VIH?


Durante los pasado veinte años he participado en casi todos los “AIDSWatches”, desde el inicio con NAPWA. Primero como individuo / activista, entonces continúe fortaleciendo mis habilidades, dando paso a convertirme en un “Avid National Advocate” que ha sido instrumental en mis esfuerzos para la coalición y fomentar nuevos aliados.

Así que, sí, creo en la importancia de la abogacía de las organizaciones de base comunitaria y las personas con quienes el VIH vive, para poner fin a la epidemia de VIH, y porque conozco compañeros que tienen este logro con resultados excelentes. ¡Yo, soy un gran ejemplo! ¡Yo abogo por el “¡Fin al VIH, AHORA!”

En recientes años, he sido el coordinador estatal de “AIDSWatch” para una delegación de Puerto Rico. Además, la coordinación de varios eventos locales, también soy uno de los fundadores y miembro facilitador de la Coalición (antes mencionada). Finalmente serví en un comité de otorgación como consejero local para el fondo de AIDS United de emergencia de los huracanes Irma y María, incluyendo visitas de seguimiento a los lugares impactados.

Este camino me condujo al siguiente capítulo de mi vida, cual me permite continuar trabajando para el beneficio de otros, proveyendo herramientas innovadoras y adiestramientos a las ONG y apoderar a nuestras comunidades positivas que son a menudos marginados y criminalizado.

¿Cómo hace para mantenerse motivado en su trabajo?

Me quedo motivado recordando a aquellos seres queridos, perdidos por complicaciones del SIDA y para honrar a los que nos han servido de inspiración para continuar en esta lucha. También al ver cómo la calidad en el cuidado del VIH ha mejorado, y sobre todo reconociendo la necesidad de acción inmediata, en este momento histórico. ¡No deben ser complacientes, deben dejar saber todo lo que los aqueja con su salud, se debe apoderar a otros para que hagan lo mismo!


Posted By: Sarah Hashmall, Communications Manager - Friday, July 05, 2019



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