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Striving for a Stronger Puerto Rico

Rosaura López Fontánez, MSW/LCSW is Executive Director of Puerto Rico Community Network for Clinical Services, Research and Health Advancement, Inc (PR CONCRA) in San Juan, Puerto Rico. A longtime advocate for Puerto Rico and people living with and affected by HIV, she has been working in the HIV field for 35 years, with 20 of them at PR CONCRA. We caught up with Rosaura to learn more about the work of PR CONCRA, the community needs in Puerto Rico, and what keeps her motivated. Scroll down to read this interview in Spanish.

Tell me a bit about yourself and how you got involved in this work?

At the age of five months, I migrated to the US with my parents who left Puerto Rico looking for better economic opportunities. I became involved with community and grassroots work at a very young age because of my mother. Among many things, she was a Union Delegate for the 1199 Health care Workers Union. So my involvement in community work began at a very young age in New York City because of my mom. I was raised in New York City where I was educated, worked in community organizations, married and had my first daughter.

Years later, I moved to Philadelphia. It was in Philadelphia where I embraced completely and irrevocably my Puerto Rican identity. I was very much involved within the community. I worked as an educational counselor at ASPIRA Of Pennsylvania, where we served young high school students from both Puerto Rican and African American backgrounds. We were all bound by education and the future of our younger generations. I attended Temple University, being the first Puerto Rican female in the Social Administration Pilot Program (today it is the School of Social Administration in Social Work). I completed my Masters in one year, pregnant with my second daughter.

Years later, I returned to Puerto Rico with my two daughters and their father. I began working in educational programs, juvenile institutions, clinical therapy programs, dialysis clinics, among others. But it was not until I began working in Oso Blanco (White Bear) Penitentiary in the Psychiatric Intensive Care Unit that I got to look at HIV in its face. It has been more than 35 years since I first started to work with HIV, with inmates of the penitentiary. In 1999, I started working for PR CONCRA as the youth center director. A year later, I became executive director of PR CONCRA, where I have remained until today.

PR CONCRA is a long-standing HIV service organization in Puerto Rico. Can you share more about your services?

In 2020, Puerto Rico CONCRA will celebrate 30 years of service to the community in general, especially the LGBTTQI community. Puerto Rico CONCRA is a multi-funded non-profit early intervention community clinic established in 1990. We aim to improve access to specialized HIV/AIDS health treatment and prevention services through a wide range of care in a one stop environment. For more than 20 years, our organization has been able to bill medical services as an independent physician association. During this time PR CONCRA has billed for services rendered and commercial and government insurance plans as a measure to reduce our dependency on federal grants. We are also an active participant of the 340B initiative.

Our services include: HIV testing, condom distribution, prevention case management (including PrEP and PEP), outreach, medical services, clinical case management, nursing, contracted pharmacy services, AIDS Drug Assistance Program (ADAP), dental care, nutritional and supplemental counseling, mental health, and transportation. PR CONCRA is always updated on clinical trials and research studies available in Puerto Rico. For years, our organization has been active building collaborations at the national and local levels with universities, research centers, pharmaceuticals, and community groups in order to be among the leaders in this area.

Are there specific differences to operating an HIV service organization in Puerto Rico compared to in the states?

The difference of running organizations in Puerto Rico compared to the states is that we are a colony of the US, we are neither a state nor an independent country, and in many ways are treated as such. We are a Spanish-speaking nation that has come to terms with the practice of being imposed on us English at every level of our daily lives, hence excluding and obstructing our people’s development. However, Puerto Ricans have resisted in terms of language, culture and history (we have a history of resistance). In addition, geographically there is a difference compared to the states because Puerto Rico is an archipelago in the Caribbean, with a different climate and culture.

I consider myself a Caribbean woman, however that also means that you sort of belong nowhere. For some people in the US we are foreigners, and for others in the Caribbean, we are privileged due to our socio-political relationship with the US. Funding institutions in the US do not understand this phenomenon and apply to us the same expectations that they apply to stateside organizations. For example, funding institutions in the state require that cultural competency be applied within our organizational structure. However, when a fiscal, clinical, and programmatic site visit team visits the organization, they lack a Spanish-speaking person. Definitely, this procedure has to change.

You’re a well-known advocate in the HIV arena, coming to AIDSWatch year after year as well as sitting on AIDS United’s Public Policy Council. What are some of your advocacy priorities?

Puerto Rico cannot be treated as another state because we are not a state, we are a colony of the US in the Caribbean. Because of our relationship, we should be treated equally, particularly when it comes to decision making. One major change needed as part of the advocacy for Puerto Rico in the political arena of the US, is changing policies that exclude Puerto Rico from the decision-making process. Puerto Rico deserves and should be treated with equal rights in health, education, employment, housing, among others, if we are to overcome the serious disparities created by our political situation.

The hurricanes over recent years have made headlines for Puerto Rico. What stories weren’t told by the mainstream media? What would you like people to know about recovery efforts?

The mainstream media covered Hurricane Maria quite well. Mainstream media as well as independent media played and continues to play an essential role in unveiling the challenges faced by Puerto Rico in the aftermath of the hurricanes and how slowly the recovery process has been.

Recovery efforts are still in place, things that people should know that insurance companies have played a negative role in the recovery process. Organizations like PR CONCRA are still waiting for the response.

Geography places an important role in the difference between the US and Puerto Rico, it was proven during Maria and its impact on the island. The island dependent mostly in external support, people and supplies arrived by plane or ships. Puerto Rico has no authority to decide which kind of vessel is allowed in the island. That decision resides on US authorities and we can only get help through US vessels. We depend on external support, but cannot authorize support from countries not authorized by the US. Because of this, many people died; waiting for food, water, medicine, the simple essentials.

How do you stay motivated in your work?

You have to love what you do; you have to love your country and your people. My profession is no longer a profession to me, it’s my calling and my mission in life. I know and believe that we can be in a better position socially, economically and politically.

We have talented people at all levels, we have professionals that are examples for the US and the world. But, because of our relationship we are not given the opportunities, and there has always been a depiction of Puerto Ricans being laid back and dependent on US support. This belief undermines the real image of our people, who are proud working people that know and believe that a better Puerto Rico is possible.

Rosaura López Fontánez, MSW/ LCSW es la Directora Ejecutiva de “Puerto Rico Community Network for Clinical Services, Research and Health Advancement”, Inc (PR CONCRA) en San Juan, Puerto Rico. Una defensora, por mucho tiempo, de Puerto Rico y su gente viviendo con o afectada por el VIH. Ella ha trabajado 35 años en el campo de VIH, 20 de estos en PR CONCRA. Nos encontramos con Rosaura para aprender más sobre el trabajo de PR CONCRA, las necesidades de la comunidad en Puerto Rico y cómo se mantiene motivada.

¿Cuéntame un poco sobre tí y cómo fue tu comienzo en este trabajo?

A la edad de cinco meses, migré a los EEUU con mis padres, quienes se fueron de Puerto Rico buscando mejores oportunidades económicas. Me envolví en el trabajo de base comunitaria desde una edad temprana, por mi mamá. Entre muchas cosas, mi mamá era una delegada de la Unión Obrera de Trabajadores de la Salud 1199. Así que comencé trabajo comunitario a una edad temprana en Nueva York. Fuí criada en la ciudad de Nueva York, donde fui educada y trabajé en organizaciones comunitarias, me casé y tuve mi primera hija.

Años después, me mudé a Filadelphia. Fue en Filadelphia que irrevocable y completamente abracé mi identidad puertorriqueña. Estaba muy envuelta dentro de la comunidad. Trabajé como Consejera Educacional en ASPIRA de Filadelphia, donde atendimos a estudiantes jóvenes de la escuela superior con trasfondo de ser puertorriqueños y afroamericanos. Todos atados por la educación y futuro de nuestras generaciones jóvenes. Me matriculé en la Universidad de Temple, siendo la primera mujer puertorriqueña en un programa piloto de la administración de sociales. (Hoy esta es la escuela de trabajo sociales de la administración social.)

Años después, volví a Puerto Rico con mis hijas y su padre. Comencé a trabajar con las instituciones juveniles, en programas educativos, clínicas terapéuticas y diálisis entre otras. Pero no fue hasta que comencé en la unidad de cuidado intensivo de psiquiatría en el Penitenciario Oso Blanco, que vi por primera vez la cara del SIDA. Han sido más de 35 años desde que por primera vez trabajé con el VIH, con los confinados. En 1999, comencé a trabajar en PR CONCRA como Directora del Centro de Jóvenes, al año me convertí en la Directora Ejecutiva, donde he estado hasta el día de hoy.

PR CONCRA es una organización establecida con una base sólida desde hace tiempo en Puerto Rico. ¿Nos puedes compartir más sobre los servicios?

En 2020, Puerto Rico CONCRA celebrará 30 años de servicio a la comunidad en general, especialmente la comunidad LGBTTQI. Puerto Rico CONCRA es una clínica sin fines de lucro con múltiples fuentes de fondos en la comunidad para la intervención temprana, establecida desde 1990. Nuestra meta es mejorar el acceso a servicios especializados en el cuidado y prevención del VIH/SIDA, a través de un medioambiente tipo “one-stop” con una variedad de cuidados. Por más de 20 años nuestra organización ha podido facturar servicios clínicos, como una asociación independiente de médicos. Durante ese tiempo PR CONCRA ha facturado por servicios adelantados, a los planes de seguros comerciales y de gobierno, como manera de reducir y minimizar nuestra dependencia de fondos federales. Somos participantes activos de la iniciativa 340B.

Nuestros servicios incluyen: Pruebas de VIH, distribución de condones, manejo de caso clínico y preventivo (incluyendo PrEP y PEP), alcance comunitario, servicios médicos, enfermería, farmacia (contratada), programa de asistencia para drogas para VIH, cuidado dental, consejería nutricional de suplementos nutricionales, salud mental y transportación. PR CONCRA actualiza sus conocimientos sobre los ensayos clínico y estudios disponibles en Puerto Rico. Por años nuestra organización ha estado envuelta a nível nacional y localmente construyendo relaciones con universidades, centros de estudios, farmacéuticas y grupos comunitarios de manera que tengan presencia entre los líderes en ese campo.

¿Existe alguna diferencia específica para operar una organización de servicios VIH en Puerto Rico, comparado a los EEUU?

La diferencia en correr una organización en Puerto Rico comparado a los EEUU es que somos una colonia de los EEUU, no somos ni estado, ni país independiente, y de tal manera nos tratan. Somos una nación de hispanoparlantes que ha tenido que internalizar la práctica de imposición al inglés en cada nivel de nuestras vidas cotidianas, de igual manera la exclusión y obstrucción al desarrollo de nuestra gente. Como sea, los puertorriqueños han resistido en términos del lenguaje, cultura e historia (tenemos un historial de resistencia). Adicionalmente existe una gran diferencia geográfica en comparación, porque Puerto Rico es un archipiélago en el Caribe, con un clima y cultura diferente.

Me considero una mujer caribeña, lo que significa que tu como, que no perteneces a ningún lugar. Para algunas personas en los EEUU nosotros somos los extranjeros, y para otros del caribe, somos privilegiados por nuestra relación sociopolítica con los EEUU. Instituciones filantrópicas en los EEUU no entienden este fenómeno, y nos aplican las mismas expectativas que a las organizaciones continentales. Por ejemplo, las instituciones filantrópicas en los EEUU les requieren que tengan sensibilidad y competencias cultural dentro de nuestra estructura organizacional. Como quiera, cuando llega el equipo para una visita fiscal, clínica y programática, siempre carecen de una persona que hable español. Definitivamente, eso tiene que cambiar.

Eres una persona bien reconocida por abogar en el área del VIH, llegando a AIDS- Watch a través de los años y sentada en el Concejo de Política Pública de AIDS United. ¿Cuáles son algunas de sus prioridades en la abogacía?

Puerto Rico no puede ser tratado como cualquier otro estado, porque no somos un estado, somos una colonia de los EEUU en el Caribe. Debemos ser tratados igualmente por nuestra relación con los EEUU, particularmente en cuantos los procesos de tomas de decisiones. Uno de los cambios mayores que hace falta, es que se abogue en la arena política de los EEUU, para cambiar políticas que excluyen a Puerto Rico de las tomas de decisiones. Puerto Rico merece y debe ser tratado con igualdad, si vamos a superar las serias disparidades creadas por nuestra situación política, especialmente en cuanto a derechos en salud, educación, empleo, vivienda entre otras.

En años recientes los huracanes han hecho titulares para Puerto Rico. ¿Que quisiera que la gente sepa sobre los esfuerzos de recuperación? ¿Qué no fue cubierto en los medios principales?

El huracán María, fue bien cubierto en los medios principales. Los medios principales y de igual manera los medios independientes también fueron esenciales en destapar los retos enfrentados después del huracán María y la lentitud en la recuperación.

Los esfuerzos de recuperación aún siguen. Cosas que la gente debe saber, sobre el rol e impacto negativo de las aseguradoras en el proceso de recuperación. Organizaciones como PR CONCRA aún esperan por respuestas.

La geografía juega un rol importante en la diferencia entre los EEUU y Puerto Rico, y esto se comprobó durante el huracán María y su impacto sobre la Isla. La Isla depende mayormente de apoyo externo, profesionales y suplidos que llegaron por avión y barcos. Puerto Rico no tiene autoridad de decisión sobre el tipo de barco que se permite entrar a la Isla. Esa decisión reside en la autoridad de los EEUU y nosotros sólo podemos conseguir ayuda a través de barcos de los EEUU. Dependemos de apoyo externo, pero no podemos recibir ayuda de países no autorizados por los EEUU. Por esto mucha gente murió; esperando por comida, agua, medicinas, simplemente lo esencial.

¿Como te mantienes motivada en tu trabajo?

Tienes que amar lo que haces. Tú tienes que amar a tu país y tu gente. Mi profesión ya no es una profesión para mí, es mi llamado y misión de vida. Yo sé y creo que social, económica y políticamente podemos estar mejor.

Tenemos gente talentosa en todos niveles, tenemos profesionales que son ejemplos para los EEUU y el mundo. Pero por nuestra relación, no nos dan las oportunidades y siempre ha habido una representación de que los puertorriqueños son unos “recostados” y que dependen del apoyo de los EEUU. Esa creencia menosprecia la verdadera imagen de nuestra gente, gente orgullosamente trabajadora, quienes saben y creen que un mejor Puerto Rico es posible.

Posted By: Sarah Hashmall, Communications Manager - Monday, July 08, 2019

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